WYSTAWA

Cichociemni - PIERWSZY ZRZUT

Francis John Babtist Keast

Sqn ldr Francis John Babtist Keast, urodził się 01.10.1909 r. w Wandsworth, na terenie dzisiejszego Wielkiego Londynu. Od młodości interesował się lotnictwem i w 1929 r. wstąpił do Royal Air Force. W 1934 r., F. J. B. Keast został pilotem cywilnych linii lotniczych Imperial Airways, które po połączeniu z innym liniami tworzą dziś British Airways. W 1939 r. powrócił do służby w RAF. Służył w 24 Dywizjonie Transportowym, powołanym do transportu VIP-ów brytyjskiego rządu i przewoził m.in. Winstona Churchilla.

W 1940 r. został przeniesiony do 419 Eskadry Specjalnego Przeznaczenia, która realizowała loty z tajnymi misjami nad terenami okupowanej Europy. Jako doświadczony pilot w lutym 1941 r. został wyznaczony do przeprowadzenia operacji lotniczej pierwszego zrzutu cichociemnych, żołnierzy Armii Krajowej na teren Polski. Lot ten odbył się w nocy z 15/16 lutego 1941 r. Była to eksperymentalna misja, która wymagała najwyższego kunsztu od pilota nieprzystosowanego do takich zadań samolotu, bombowca Whitley. Keast dobrze wywiązał się z tego zadania i mimo pomyłki w nawigacji skutkującej zrzuceniem polskich spadochroniarzy poza wyznaczoną placówką udało mu się powrócić do bazy na lotnisku Stradishall we wschodniej Anglii. Trwający 11godzin i 20 minut lot był rekordowy pod względem długotrwałości i zasięgu na tym typie samolotu. W związku z doniosłością tej misji gen. Kazimierz Sosnkowski z Polskich Sił Zbrojnych na Zachodzie wnioskował o nadanie F. J. B. Keast_owi Orderu Virtuti Militari V klasy, a pozostałym członkom załogi Krzyża Walecznych po raz pierwszy. Wniosek ten nie został zrealizowany.

W nocy z 17 na 18 lutego 1941 r. Keast wykonywał kolejne zadanie specjalne, nad Belgią. Ta misja zakończyła się fiaskiem. Samolot pilotowany przez Keasta został zestrzelony koło Namur w Belgii. Wszyscy członkowie załogi uratowali się skacząc ze spadochronami, ale trafili do niemieckiej niewoli. Keast w obozach jenieckich: w Lubece, Schuben, Żaganiu, Luneburgu i ponownie w Lubece pozostawał do końca wojny.

Po jej zakończeniu został oficerem operacyjnym linii lotniczych BOAC w Nairobi, w Kenii. W 1947 r. odszedł z BOAC i zakupił w Kenii niewielką farmę Ol Kalou, gdzie zamieszkał z rodziną. Przeżycia wojenne i ciężkie warunki obozowe poważnie nadwyrężyły jego zdrowie. Zmarł na raka trzustki 28.01.1949 r.

W połowie lat 90. XX w. polski pasjonat historii lotnictwa podjął próbę doprowadzenia do realizacji wniosku gen. Sosnkowskiego i pośmiertne nadanie Keast'owi Orderu Virtuti Militari. Ze względów formalnych wniosek ten nie został zrealizowany, natomiast w 2002 r. Przezydent RP uhonorował F. J. B. Keasta Krzyżem Oficerskim Orderu Zasługi Rzeczypospolitej Polskiej. Order został wręczony synowi Bohatera, Simonowi Keast_owi w Perth, przez konsula RP w Australii.

Opracował: Sławomir Snopek